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L’élan se renforce en alléguant des réclamations pour perte d’audition réglées illégalement par Burlington Northern et un cabinet d’avocats

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L'élan se renforce en alléguant des réclamations pour perte d'audition réglées illégalement par Burlington Northern et un cabinet d'avocats

Des décisions récentes ouvrent la voie à un tribunal pour un procès invoquant un complot secret

SEATTLE, avril 2003 — Un juge du tribunal de district des États-Unis a certifié hier des parties clés d'un recours collectif contre la Burlington Northern Santa Fe Railway Company (NYSE:BNI) affirmant que la société avait conspiré avec des avocats de l'Oregon représentant des milliers d'employés de chemin de fer pour fixer les montants du règlement pour travailleurs ayant des réclamations pour déficience auditive. L'action fait suite au rejet presque complet par le juge de la requête de Burlington Northern en vue du rejet de l'affaire, qui a été rendue le mardi 15 avril.

La poursuite, déposée devant le tribunal de district des États-Unis le 26 mars 2001, prétend que Burlington Northern a conclu un accord secret qui a facilité des règlements faciles pour des indemnités considérablement plus petites que celles de réclamations similaires dans des affaires judiciaires réelles. En échange, Burlington Northern a reçu la coopération des avocats et un accord pour ne pas porter les réclamations des clients actuels et futurs devant les tribunaux.

Le tribunal s'est déjà prononcé contre une requête déposée par le cabinet d'avocats qui aurait comploté avec Burlington Northern. Le cabinet d'avocats Bricker Zakovics Querin Thompson & Ritchey PC (BZQ) basé en Oregon a demandé au tribunal un jugement sommaire et, le 10 mars 2003, le tribunal a rejeté presque tous les aspects de leur requête.

"Nous sommes encouragés par les décisions du tribunal", a déclaré Steve Berman, l'avocat du cabinet d'avocats Hagens Berman basé à Seattle, représentant les travailleurs. "Nous sommes impatients de prouver au tribunal que ces deux organisations ont comploté pour frauder des milliers de travailleurs."

L'ordonnance du 15 avril 2003 de la juge Marsha Pechman rejetant les arguments de Burlington Northern a trouvé des preuves suffisantes du complot allégué pour que la poursuite passe au procès. L'ordonnance de certification collective, signée le 16 avril, a levé le dernier obstacle pour plus de 2 800 cheminots qui ont utilisé BZQ pour traiter les réclamations pour déficience auditive afin de demander des dommages-intérêts compensatoires devant les tribunaux.

Le juge a autorisé un recours collectif contre BZQ pour ceux qui résident dans l'État de Washington, ainsi qu'un large groupe d'employés de BN de Washington, de l'Oregon et du Montana qui ont conclu des accords de règlement avec BN pour annuler ces accords. Les plaignants du Montana et de l'Oregon sont toujours autorisés à intenter des poursuites individuelles contre BZQ.

La majorité des membres du groupe — environ 2000 — vivent dans l'État de Washington.

La poursuite, déposée au nom des travailleurs par Steve Berman et l'avocat Sim Osborn, également de Seattle, affirme que Burlington Northern et BZQ ont conspiré pour décider des montants du règlement de la perte auditive selon une formule secrète et prédéterminée, permettant à Burlington Northern d'économiser des centaines de millions de dollars en réclamations. tout en restreignant illégalement les droits des employés. BZQ n'a pas informé les travailleurs de la formule de règlement et que les montants offerts par Burlington Northern étaient bien inférieurs à des réclamations similaires décidées par les tribunaux, et a omis de les informer qu'ils avaient accepté de ne jamais poursuivre leurs réclamations devant les tribunaux, selon la poursuite.

La poursuite vise à libérer environ 2800 travailleurs des accords de règlement conclus avec BN, leur donnant la possibilité de déposer à nouveau leur dossier. Le tribunal a déjà statué que si les règlements sont annulés, les travailleurs n'auront pas à rembourser les montants déjà reçus dans le cadre du règlement. La poursuite cherche également à faire perdre à BZQ les frais qu'ils ont gagnés dans ces règlements prétendument frauduleux, estimés à plus de 10 millions de dollars.

Selon la poursuite, la formule de la perte auditive était basée sur une échelle allant de « perte auditive profonde » à « perte minimale ». Cette formule a été utilisée pour déterminer le montant d'argent qu'un employé recevrait. La poursuite indique que ces montants étaient jusqu'à dix fois inférieurs aux indemnités accordées à des réclamations similaires pour perte d'audition qui ont fait l'objet d'un procès. Toutes les réclamations ont été plafonnées à 65 000 $, et aucune réclamation sur les 2 800 cas n'a été réglée pour plus de ce montant.

La plainte allègue que lorsqu'un employé n'a pas pu obtenir que BZQ s'engage à juger son cas, il a engagé un autre avocat et a gagné 150 000 $ dans un procès avec jury, un montant cinq fois supérieur à ce qu'il aurait reçu selon la formule. Pour dissimuler le complot, BZQ et Burlington Northern ont refusé de divulguer les fichiers des clients, même lorsque ces clients n'étaient pas liés par des accords de confidentialité, indique la poursuite.

BZQ se spécialise dans la représentation des cheminots blessés et est répertorié par plusieurs syndicats de cheminots en tant que « conseil désigné », ce qui signifie que le syndicat approuve l'entreprise en tant qu'avocat des cheminots blessés qui sont membres du syndicat.

Selon la poursuite, Burlington Northern savait dès 1966 que la perte auditive due au bruit excessif était un risque professionnel pour les cheminots, mais n'a pas reconnu le problème. La poursuite accuse Burlington Northern de ne pas avoir abordé le problème de la perte auditive de peur de susciter des réclamations des employés. Plus tard, lorsque Burlington Northern s'est inquiétée du fait qu'elle faisait face à des centaines de millions de dollars d'exposition en raison de réclamations pour perte auditive, elle a coordonné le programme comme moyen de réduire la responsabilité, selon la poursuite.

Dans les réclamations contre BZQ, le tribunal a certifié le recours collectif pour les plaignants qui vivent dans l'État de Washington. Le tribunal n'a pas certifié l'affaire en tant que recours collectif contre BZQ dans l'Oregon et le Montana.

À propos de Hagens Berman

Steve Berman est associé directeur de Hagens Berman à Seattle. Récemment cité comme l'un des 100 meilleurs avocats du pays par le National Law Journal, Berman est un expert reconnu à l'échelle nationale en matière de recours collectifs. Berman a représenté l'État de Washington, 12 autres États et Porto Rico dans des poursuites contre l'industrie du tabac qui ont abouti au plus grand règlement de l'histoire des litiges. Berman a également été conseiller dans plusieurs autres affaires très médiatisées, notamment le litige sur l'alimentation publique de Washington, qui a abouti à un règlement de plus de 850 millions de dollars. D'autres cas incluent des litiges impliquant la marée noire de l'Exxon Valdez ; voie d'évitement de la Louisiane Pacifique ; la société Boeing ; Morrison Knudsen ; Piper Jaffray; Nordstrom ; poulet bostonien ; et les Bagels de Noé. Plus d'informations sont disponibles sur www.hagens-berman.com .

Simeon Osborn est l'associé directeur du cabinet d'avocats Osborn & Smith, spécialisé dans les dommages corporels, les litiges aéronautiques et les litiges civils. Osborn a plus de 17 ans d'expérience en litige et s'est forgé une réputation de réussite. Osborn a représenté avec succès plusieurs clients dans un récent accident ferroviaire à Longview, Washington, ainsi que des actions contre le port de Seattle lors d'une récente fusillade dans le parking de l'aéroport SeaTac. Osborn a été sélectionné pour être inclus dans la liste semestrielle des meilleurs avocats d'Amérique, étant donné la meilleure note de ses pairs dans l'enquête Martindale-Hubbell, inclus dans la liste des super avocats de Washington Law & Politics et répertorié dans le registre du barreau des avocats prééminents. Osborn a plaidé des affaires devant la Cour suprême de l'État de Washington et la Cour d'appel de l'État de Washington et siège au Western Trial Lawyers' Board of Governors. Osborn a obtenu son diplôme en droit de l'Université de Puget Sound en 1984.

SOURCE Hagens Berman

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